Monito del Monte

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El monito del monte o zarigüeya de colocolo, Dromiciops gliroides, también llamado chumaihuén en Mapudungun, es un marsupial diminuto nativo solo del suroeste de América del Sur (Chile y Argentina). Es la única especie existente en el antiguo orden Microbiotheria, y el único representante del superorden Australidelphia del Nuevo Mundo (todos los demás marsupiales del Nuevo Mundo son miembros de Ameridelphia). La especie es nocturna y arbórea, y vive en matorrales de bambú de montaña sudamericano en las selvas templadas valdivianas de los Andes del sur, ayudada por su cola parcialmente prensil. Se alimenta principalmente de insectos y otros invertebrados pequeños, complementados con frutas.

Taxonomía y etimología

El monito del monte es el único miembro existente de la orden Microbiotheria. Fue descrito por primera vez por el zoólogo inglés Oldfield Thomas en 1894. El nombre genérico Dromiciops se basa en el parecido del monito del monte con la zarigüeya pigmea oriental (Cercartetus nanus), uno de cuyos sinónimos es Dromicia nana. El epíteto específico gliroides es una combinación del latín gliris («lirón») y del griego oides («similar a»). El nombre australis en un sinónimo (D. australis) se refiere a la distribución meridional del animal.

En su libro Mamíferos de Chile de 1943, el zoólogo estadounidense Wilfred Hudson Osgood identificó dos subespecies del monito del monte:

  • D. a. australis F. Philippi, 1893: Se encuentra en la selva tropical templada valdiviana en el centro sur de Chile.
  • D. a. gliroides Thomas, 1894: Se encuentra en el noreste de la isla de Chiloé.

Filogenia y biogeografía

Durante mucho tiempo se sospechó que los marsupiales sudamericanos eran ancestrales a los de Australia, en consonancia con el hecho de que los dos continentes estaban conectados a través de la Antártida a principios del Cenozoico. El marsupial más antiguo conocido de Australia es Djarthia, un animal primitivo parecido a un ratón que vivió a principios del Eoceno hace unos 55 millones de años. Djarthia había sido identificado como el australidelfo más antiguo conocido, y esta investigación sugirió que el monito del monte era el último de un clado que incluía a Djarthia. Esta relación sugiere que los antepasados de los monito del monte podrían haber llegado a América del Sur por migración de regreso desde Australia. El tiempo de divergencia entre los monito del monte y los marsupiales australianos se estimó en 46 millones de años. Sin embargo, en 2010, el análisis de los sitios de inserción de retrotransposones en el ADN nuclear de una variedad de marsupiales, al tiempo que confirmaba la ubicación del monito del monte en Australidelfia, mostró que su linaje es el más basal de ese superorden. El estudio también confirmó que el más basal de todos los órdenes marsupiales son los otros dos linajes sudamericanos (Didelphimorphia y Paucituberculata, con el primero probablemente ramificado primero). Esta conclusión indica que la Australidelfia surgió en América del Sur (junto con los antepasados de todos los demás marsupiales vivos), y probablemente llegó a Australia en un solo evento de dispersión después de que la Microbiotheria se separara. Fósiles de otro australidelfiano del Eoceno, el microbiotheriano Woodburnodon casei, han sido descritos en la península antártica, y fósiles de un pariente del Eoceno temprano se han encontrado en la Patagonia.

Hábitat

Los monitos del monte viven en los bosques densos y húmedos de las tierras altas de Chile y Argentina, principalmente en árboles, donde construyen nidos esféricos de hojas de colihue resistentes al agua. Estas hojas se alinean con musgo o hierba, y se colocan en áreas bien protegidas del árbol, como maleza, cavidades de árboles o madera caída. Los nidos a veces están cubiertos de musgo gris como forma de camuflaje. Estos nidos proporcionan al monito del monte cierta protección contra el frío, tanto cuando está activo como cuando hiberna.

Morfología

Los monitos del monte son pequeños marsupiales que parecen ratones. Los dromiciops tienen la misma fórmula dental que los didelfidos: 5.1.3.44.1.3.4, un total de 50 dientes. Su tamaño oscila entre 16-42 g (0.56–1,48 oz). Tienen un pelaje corto y denso que es principalmente de color marrón grisáceo con manchas blancas en los hombros y la espalda, y su parte inferior es más de color crema o gris claro. Los Monitos del monte también tienen anillos negros distintivos alrededor de sus ojos. Sus pequeñas orejas peludas son bien redondeadas y sus rostros son cortos. La longitud de la cabeza al cuerpo es de alrededor de 8-13 cm (3.1-5.1), y su longitud de la cola es de entre 9 y 13 cm (3.5 y 5.1). Sus colas son algo prensiles y en su mayoría peludas, con la excepción de 25-30 mm (0,98–1,18 pulgadas) de la parte inferior. La parte inferior desnuda de sus colas puede contribuir a aumentar la fricción cuando el mamífero está en un árbol. La base de sus colas también funciona como un órgano de almacenamiento de grasa que utilizan durante la hibernación invernal. En una semana, los monitos del monte pueden almacenar suficiente grasa para duplicar su tamaño corporal.

Dimorfismo sexual

Al final del verano, los Monitos del monte femeninos tienden a ser más grandes y pesados que los machos. Las colas de los sexos también varían en tamaño durante este tiempo; las hembras tienen una cola más gruesa, que es donde almacenan grasa; la diferencia sugiere que las hembras necesitan más energía que los machos durante la hibernación. El dimorfismo sexual solo se observa durante este tiempo y no durante todo el año.

Reproducción

Los monitos del monte tienen un sistema de apareamiento monógamo. Las hembras tienen marsupio bien formado, forrado de piel que contiene cuatro mamas. Normalmente se reproducen en primavera una vez al año y pueden tener un tamaño de camada que varía de uno a cinco. Pueden alimentar a un máximo de cuatro crías, por lo que si hay cinco crías, una no sobrevivirá. Cuando los jóvenes están lo suficientemente maduros para salir de la bolsa, aproximadamente 5 meses, son alimentados en un nido distintivo. Luego se cargan en la espalda de la madre. Los jóvenes permanecen en asociación con la madre después del destete. Los machos y las hembras alcanzan la madurez sexual después de 2 años.

Hábitos

El Monito del monte está adaptado a la vida arbórea; su cola y patas son prensiles. Es en gran parte nocturna y, dependiendo de la temperatura ambiente e interna, y de la disponibilidad de alimentos, pasa gran parte del día en un estado de letargo. Este comportamiento le permite sobrevivir a períodos de clima extremo y escasez de alimentos, conservando energía en lugar de alimentarse sin ningún efecto.

El animal cubre su nido con musgo para ocultarlo, aislarlo y protegerlo del mal tiempo.

Dieta

Los Monitos del monte son principalmente insectívoros. Comen insectos y otros invertebrados que encuentran en las ramas de los árboles y grietas en la corteza, pero durante el verano comen grandes cantidades de frutas, especialmente de muérdago.

Papel de dispersión de semillas

Un estudio realizado en los bosques templados del sur de Argentina mostró una relación de dispersión de semillas mutualista entre D. gliroides y Tristerix corymbosus, también conocido como muérdago lorantáceo. El monito del monte es el único agente de dispersión de esta planta, y sin él la planta probablemente se extinguiría. El monito del monte come el fruto de T. corymbosus, y la germinación tiene lugar en el intestino. Los científicos especulan que la coevolución de estas dos especies podría haber comenzado hace 60-70 millones de años.

Conservación

En los últimos años, el número de Dromiciops ha disminuido, y la especie ahora está clasificada como «casi amenazada». Muchos factores contribuyen a la disminución:

  • su ya limitado hábitat se enfrenta constantemente a la deforestación y la fragmentación;
  • La introducción del gato doméstico, Felis catus, se correlaciona con la disminución en el número de Dromiciops
  • la criatura es considerada mala suerte por los nativos; las casas se han quemado después de que se vieran monitos del monte en el interior;
  • otras personas creen que este marsupial es venenoso o causa enfermedad, pero en realidad no afectan negativamente a los humanos.

El monito del monte no es el único organismo que se verá afectado si se pone en peligro. Los Dromiciops ilustran la especificidad parásito-huésped con la garrapata Ixodes neuquenensis. Esta garrapata solo se puede encontrar en el monito del monte, por lo que depende de la supervivencia de este mamífero casi en peligro de extinción. T. corymbosus también depende de la supervivencia de esta especie, ya que sin la agencia de dispersión de semillas de monito del monte, no podría reproducirse.

Poco esfuerzo de conservación se está llevando a cabo en este momento, pero hay estudios ecológicos que se están llevando a cabo en la Isla de Chiloé que podrían ayudar a los futuros esfuerzos de conservación. Dromiciops se ha encontrado en la Reserva Nacional Los Ruiles y la Reserva Costera Valdiviana, que son áreas protegidas en Chile.

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