Le changement climatique au mont Rainier devrait augmenter le « décalage » entre les visiteurs et les fleurs sauvages emblématiques

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9 mars 2020

James Urton

UW News

Une prairie subalpine sur le mont Rainier en été.Elli Theobald

Le printemps arrive, et avec lui vient la promesse d’un temps plus chaud, de journées plus longues et d’une vie renouvelée.

Pour les habitants du Nord-ouest du Pacifique, l’une des scènes les plus idylliques de cette vie renouvelée est les fleurs sauvages qui illuminent les prairies subalpines du mont Rainier une fois que le manteau neigeux hivernal fond enfin. Ces écosystèmes floraux, qui arrivent généralement en été, sont une caractéristique emblématique du mont Rainier et un attrait majeur pour plus d’un million de touristes, de randonneurs et d’amoureux de la nature qui visitent le parc national chaque printemps et été.

Mais sans réduction de nos émissions de carbone, d’ici la fin de ce siècle, les scientifiques s’attendent à ce que la neige dans les prairies subalpines fonde des mois plus tôt en raison du changement climatique. De nouvelles recherches menées par l’Université de Washington montrent que, dans ces conditions, de nombreux visiteurs manqueraient complètement les fleurs.

L’équipe de recherche a fait cette découverte en utilisant des photos provenant de la foule des prairies subalpines du mont Rainier prises de 2009 à 2015 et téléchargées sur le site de partage de photos Flickr. Comme ils le rapportent dans un article publié dans Frontiers in Ecology and the Environment, 2015 a été une année exceptionnellement chaude et sèche lorsque la neige a fondu et a disparu des prairies environ deux mois plus tôt que d’habitude. En conséquence, la saison des fleurs sauvages a été plus courte et est arrivée plus tôt. Mais les photos Flickr ont montré que les visites de personnes au mont Rainier en 2015 ont culminé plus tard que les fleurs, après l’apogée de la saison des fleurs sauvages.

Lupins sur le mont Rainier.Elli Leobald

 » Nous savons d’après les enquêtes du parc que les fleurs sauvages sont une des principales raisons pour lesquelles les gens visitent le mont. Parc national Rainier « , a déclaré l’auteur principal Ian Breckheimer, chercheur au Rocky Mountain Biological Laboratory et à l’Université Harvard, qui a mené cette étude en tant qu’étudiant au doctorat en biologie de l’UW.  » C’est une ressource emblématique qui attire des gens du monde entier. »

L’équipe, dirigée par Janneke Hille Ris Lambers, professeur de biologie à l’UW et auteure principale, a téléchargé et analysé plus de 17 000 photos sur Flickr prises dans la région subalpine du parc national du Mont Rainier de 2009 à 2015. L’équipe a utilisé des images accessibles au public contenant des données GPS intégrées, ce qui lui a permis de savoir où dans le parc les photos ont été prises. Ils ont marqué les images pour la présence ou l’absence de fleurs de 10 espèces de fleurs sauvages communes aux prairies subalpines.

« Ce sont des sources de données très non traditionnelles, mais elles se sont révélées très informatives », a déclaré Hille Ris Lambers. « Cela nous a permis de voir quand les fleurs fleurissaient à de nombreux endroits différents du parc. »

L’équipe a combiné les données sur les fleurs sauvages des photos avec les données sur la fonte des neiges — prises à partir de 190 capteurs placés sur le mont Rainier — ainsi que les données sur les visiteurs du parc pour modéliser les saisons des fleurs sauvages et les heures de pointe des visiteurs de 2009 à 2015. Ils ont découvert que plus la fonte des neiges est précoce, plus le « décalage » entre la saison de pointe des fleurs sauvages et les heures de pointe des visiteurs est élevé.

Aster en cascade.Dennis Wise / Université de Washington

Selon leur modèle, pour chaque 10 jours de fonte des neiges antérieure par rapport à la moyenne actuelle, le pic de floraison dans les prairies subalpines survient 7,1 jours plus tôt et la saison de floraison totale est raccourcie de 0,36 jour. Les gens viennent aussi plus tôt: les visites de pointe ont eu lieu environ 5,5 jours plus tôt. Mais cela ne suit pas le rythme des fleurs. En 2015, alors que la fonte des neiges était environ deux mois plus tôt, les chercheurs ont découvert une diminution de 35% de la correspondance entre la saison des fleurs sauvages et les visites au parc par rapport à une année de fonte tardive comme 2011.

L’étude est parmi les premières à examiner les relations temporelles entre les personnes et un écosystème en évolution, ce qui soulève des questions pour la gestion des parcs et des réserves — et comment communiquer avec le public. L’équipe n’a mesuré qu’après coup le « décalage » entre les fleurs sauvages et les visiteurs. Avec des recherches supplémentaires, les scientifiques peuvent être en mesure de prédire les années périphériques à l’avance, alertant le public de visiter plus tôt que la normale pour voir les prairies.

Pinceau magenta sur le mont Rainier.Dennis Wise / Université de Washington

Il ne s’agit pas seulement de connexions manquées entre les fleurs sauvages et les gens. Les conditions de 2015 étaient aberrantes par rapport aux normes actuelles; à la fin de ce siècle, les scientifiques prédisent que les premières motoneiges de style 2015 pourraient se produire régulièrement. Au-delà des changements dans les périodes de pointe de floraison, le groupe de Hille Ris Lambers a montré qu’en 2015, les espèces ont fleuri dans un ordre différent, créant des communautés « remontées » avec des conséquences inconnues. Les prairies sont également confrontées à d’autres facteurs de stress à mesure que le climat se réchauffe.

« Ces écosystèmes subalpins sont en véritable difficulté », a déclaré Breckheimer. « Par exemple, le changement climatique permet aux arbres d’empiéter sur les prairies du mont Rainier et d’autres sites à l’ouest, et les prairies ne montent pas aussi vite que les arbres. »

Il est essentiel de conserver le soutien du public pour ces précieuses ressources naturelles, a ajouté Breckheimer.

« Il y a une vraie question de savoir si — ou dans quelle mesure — nous devrions intervenir pour protéger les prairies, en défrichant les arbres grâce à une gestion active, par exemple, alors que nous continuons à pousser les écosystèmes avec le changement climatique, et que ces systèmes ne cessent de s’déséquilibrer », a déclaré Breckheimer. « Si le pic des visiteurs et le pic des fleurs se produisent à des moments différents, cela pourrait affecter le soutien du public à certaines de ces mesures pour la gestion des terres publiques face au changement climatique. »

Les co-auteurs sont Elli Theobald, une instructrice en biologie de l’UW qui a mené cette recherche en tant qu’étudiante au doctorat de l’UW; Nicoleta Cristea, chercheuse scientifique au Département de Génie civil & de l’environnement et de l’Institut eScience; Anna Wilson avec le projet Free Science; Jessica Lundquist, professeure de génie civil et environnemental au Département de génie civil et environnemental; et Regina Rochefort avec le Service des parcs nationaux.

Pour plus d’informations, contactez Breckheimer au [email protected] et Hille Ris Lambers à [email protected]

Tag(s): changement climatique * Collège des Arts & Sciences * Département de Biologie * Janneke Hille Ris Lambers

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