Les Premières Machines d’enseignement

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B. F. Skinner est souvent crédité comme l’inventeur de la « machine d’enseignement. »Bien que l’expression soit sans doute souvent associée à son nom et à ses théories comportementalistes, il n’a pas été la première personne à concevoir une machine pour l’enseignement. Mais identifier qui a été « le premier » pose un défi, en partie parce que cela dépend de la façon dont la « machine à enseigner » est définie. Cela dépend de la réalisation qui est reconnaissable ou reconnue, de ce qui « compte. »

Dans le livre de 1960 Teaching Machines and Programmed Learning: A Source Book, AA. Lumsdaine soutient que pour être considérés comme des machines d’enseignement, les appareils doivent avoir les propriétés suivantes:

 » Premièrement, une réponse active continue des élèves est requise, en fournissant une pratique et des tests explicites de chaque étape de ce qui doit être appris.

Deuxièmement, une base est fournie pour informer l’étudiant avec un délai minimal si chaque réponse qu’il fait est correcte, le conduisant directement ou indirectement à corriger ses erreurs.

Troisièmement, l’étudiant procède sur une base individuelle à son propre rythme — des étudiants plus rapides parcourant une séquence d’enseignement très rapidement, des étudiants plus lents étant tutorés aussi lentement que nécessaire, avec une patience indéfinie pour répondre à leurs besoins spéciaux. »

Dans son « Histoire des Machines d’enseignement » (1988), l’historienne de la psychologie Ludy Benjamin écrit que,

 » Une machine d’enseignement est un dispositif automatique ou auto-contrôlant qui (a) présente une unité d’information (B. F. Skinner dirait que l’information doit être nouvelle), (b) fournit à l’apprenant des moyens de répondre à l’information, et (c) fournit des commentaires sur l’exactitude des réponses de l’apprenant. »

( Est-ce une prescription ou une description?)

Les fonctionnalités partagées dans la plupart des définitions de la machine d’enseignement : automatisation, feedback, auto-stimulation.

En tant que tel, certains chercheurs ont crédité le professeur de psychologie de l’Université d’État de l’Ohio Sidney Pressey, qui a présenté une « machine à tester l’intelligence » lors de la réunion de 1924 de l’American Psychological Association, comme « le premier » à construire une machine d’enseignement.

Pressey a reçu un brevet pour l’appareil en 1928.

Un brevet ultérieur pour une « machine pour les tests d’intelligence » a été accordé à Pressey en 1930.

Le brevet de B. F. Skinner pour une « machine d’enseignement » a été déposé en 1955 et accordé en 1958.

D. Le brevet de F. Skinner pour une « aide à l’enseignement et aux tests » a été déposé en 1957 et accordé en 1961.

Machines d’enseignement brevetées

Une version de l’histoire des machines d’enseignement – et plus largement de l’histoire de la technologie éducative – pourrait être racontée par le biais de brevets.

Les brevets visent à reconnaître  » qui a été le premier  » et sont conçus pour protéger la propriété intellectuelle de l’inventeur, de sorte que cette personne puisse à son tour empêcher d’autres personnes de développer ou de vendre l’invention. L’Organisation Mondiale de la propriété intellectuelle des Nations Unies définit une invention pouvant faire l’objet d’un brevet comme  » une solution à un problème spécifique dans le domaine de la technologie. Une invention peut concerner un produit ou un procédé. » Les brevets d’éducation, en d’autres termes, offrent des « solutions » technologiques aux « problèmes » de l’enseignement ou de l’apprentissage; ces problèmes sont par définition technologiques.

Mais les brevets ne sont pas simplement « techniques  » ; ils sont idéologiques.

Les brevets d’éducation nous en disent long sur l’histoire intellectuelle, les intérêts commerciaux et les machinations juridiques. Ils mettent en évidence nos conceptions de l’enseignement, de l’apprentissage et de la technologie – comment ces conceptions ont changé et comment elles restent inchangées. Ils soulignent le lien perçu entre l’innovation et la technologie, révélant comment une discipline académique naissante comme la psychologie de l’éducation a pu au début du XXe siècle manier la science, la mesure et les machines afin de plaider pour sa pertinence et sa puissance.

Le premier brevet connu délivré par l’Office des brevets des États-Unis était à H. Chard en 1809 pour un « Mode d’enseignement à lire. » L’année suivante, S. Randall a déposé un brevet intitulé « Mode d’enseignement à l’écriture. »Halcyon Skinner a reçu un brevet en 1866 pour un « Appareil d’enseignement de l’orthographe. »

Ludy Benjamin décrit la machine et la compare à sa rubrique de ce qui constitue une machine d’enseignement:

 » Un rouleau pictural en haut de l’appareil était déplacé par une manivelle, exposant successivement une série d’images (par exemple, le cheval représenté sur la figure), fournissant ainsi l’unité d’information. La tâche de l’élève était d’épeler un ou des mots appropriés, par exemple « mon cheval. » Les mots d’une longueur maximale de huit lettres peuvent être orthographiés en appuyant sur les touches situées à l’avant de l’appareil. Ces touches répondaient à l’exigence de réponse de la définition, et elles ont déplacé les huit roues de lettres intérieures, chacune contenant les 26 caractères de l’alphabet et un espace vide. Cependant, la machine n’a donné aucun commentaire sur l’exactitude de la réponse. Le sujet pourrait donner n’importe quel nombre d’orthographes correctes ou incorrectes et ne connaîtrait jamais l’exactitude de ces réponses. Ainsi, ce dispositif d’enseignement de l’orthographe de 1866 n’était pas une machine d’enseignement. »

Écrivant dans le Journal of Experimental Education en 1936, Ibert Mellan a calculé qu’entre 1870 et « aujourd’hui, il y a entre 600 et 700 inventions publiées sur les sujets de l’enseignement et de l’éducation. »

La grande majorité d’entre eux ont été déposés par des inventeurs en dehors du domaine de l’éducation. En plus de son appareil orthographique, par exemple, Halcyon Skinner a également déposé des brevets pour un « camion à moteur pour voitures », un « tissu touffeté », un « métier à aiguilles », une « chaudière tubulaire » et de nombreuses autres inventions.

Benjamin soutient que le premier brevet d’un psychologue a été accordé en 1913 à Herbert Aikins pour un « appareil éducatif » destiné à « l’enseignement ou à l’épreuve des connaissances d’un élève en arithmétique, lecture, orthographe, langues étrangères, histoire, géographie, littérature ou tout autre sujet dans lequel des questions peuvent être posées de manière à exiger une forme définie de mots, ou un arrangement ou une séquence défini de lettres, de chiffres ou d’autres symboles à titre de réponse, le tout sans la présence ou l’aide d’un enseignant. »

Mais comme d’autres premières machines, le dispositif d’Aikins ne répond pas aux normes de la définition de Benjamin de « machine d’enseignement. »(Ce n’était pas automatisé.) Le dispositif est néanmoins significatif, soutient Benjamin, car il a été construit sur la base des recherches d’Edward Thorndike, le « père de la psychologie éducative moderne » qui a fortement poussé pour les tests comme moyen de mesurer les progrès des élèves.

Alors, qu’est-ce qui compte comme une « machine d’enseignement », qu’est-ce qui compte comme une « machine d’essai » et qu’est-ce qui compte simplement comme un jouet?

Avoir une réponse définitive – et une réponse définitive, par extension, de ce qui était « le premier » – est moins utile et moins intéressant, je dirais, que de regarder comment des disciplines comme la psychologie de l’éducation et des industries comme la technologie de l’éducation ont, à partir du début du XXe siècle, cherché à prescrire ce que ces dispositifs devraient faire et à mettre en jeu leurs revendications concernant l’innovation et les spécifications des mesures et des machines.

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