No, le persone autistiche non hanno un sistema di neuroni specchio” rotto ” – nuove prove

Di guest blogger Helge Hasselmann

Gli scienziati stanno ancora lottando per capire le cause dell’autismo. Un legame di difficoltà con gli altri rappresenta uno dei sintomi principali ed è stato al centro di diverse teorie che cercano di spiegare esattamente perché questi deficit si verificano.

Uno degli esempi più importanti, la “broken mirror hypothesis”, suggerisce che uno sviluppo alterato del sistema dei neuroni specchio (MNS) è da biasimare. In primo luogo osservato nelle scimmie, i neuroni specchio sono più attivi quando si esegue una certa azione e quando si vede qualcun altro impegnarsi nello stesso comportamento – per esempio, quando si sorride o quando si vede qualcun altro sorriso.

Questo “mirroring” è stato ipotizzato per aiutarci a capire cosa provano gli altri condividendo i loro stati emotivi, anche se questo è contestato. Un altro comportamento che si pensa dipenda da un sistema di neuroni specchio intatto è la mimica facciale – il modo in cui le persone imitano spontaneamente e inconsciamente le espressioni facciali emotive degli altri.

È interessante notare che gli studi hanno dimostrato che le persone con autismo non imitano spontaneamente le espressioni facciali degli altri, il che potrebbe spiegare perché spesso lottano per “leggere” le emozioni delle persone o hanno difficoltà a interagire socialmente. Alcuni esperti hanno affermato che questi risultati prestano supporto al mirroring “rotto” nell’autismo, ma questo è rimasto controverso. Ora uno studio in Autism Research ha usato un nuovo modo per misurare la mimica facciale e i risultati gettano nuovi dubbi sull’idea che l’autismo sia in qualche modo causato da un sistema di neuroni specchio rotto.

Martin Schulte-Rüther e i suoi colleghi hanno fatto uso di un fenomeno psicologico ben studiato: che eseguire determinati movimenti (ad esempio sollevare il dito destro) è più difficile quando vediamo un’altra persona eseguire un movimento simile (ma non lo stesso) (ad esempio sollevare il dito medio). Questo potrebbe essere spiegato da noi automaticamente rispecchiando i movimenti dell’altra persona, che quindi interferisce con la nostra azione. Qualcosa di simile accade anche con le espressioni facciali: vedere qualcuno sorridere rende più difficile aggrottare le sopracciglia per noi. Poiché questo si basa su un sistema di neuroni specchio intatto, gli autori hanno ipotizzato che, se questo sistema è perturbato nell’autismo, le persone nello spettro non subiranno interferenze da parte delle espressioni facciali altrui.

I ricercatori hanno chiesto a 18 ragazzi/adolescenti con autismo (età media 16 anni) e 18 controlli maschili neurotipici abbinati all’età di sorridere o aggrottare le sopracciglia a seconda del colore di un punto che appariva sovrapposto all’immagine di un volto sorridente, accigliato o neutro. Ai partecipanti è stato chiesto di concentrarsi sul colore dei punti piuttosto che sui volti, ma in realtà parte dell’idea di questo disegno era che la posizione dei punti significava che i volti erano impossibili da ignorare – questo era per contrastare la possibilità che i partecipanti con autismo sarebbero semplicemente meno inclini del normale a guardare gli stimoli facciali o sociali.

Per verificare se eventuali deficit osservati erano specifici per stimoli emotivi, i partecipanti hanno anche completato un compito simile con punti sovrapposti a stimoli non facciali privi di emozioni, come un diamante. Per tutti i tipi di stimoli, i ricercatori hanno valutato se e quanto velocemente i partecipanti hanno eseguito le espressioni emotive appropriate registrando la loro attività muscolare facciale con una tecnica chiamata elettromiografia.

In entrambi i compiti, i partecipanti al controllo e quelli con autismo hanno eseguito più velocemente e con meno errori in cui l’azione richiesta era congruente con l’espressione emotiva del viso sovrapposto – in altre parole, la mimica facciale automatica era intatta nell’autismo. È interessante notare che i controlli con empatia autovalutata più elevata hanno mostrato un sorriso più veloce in condizioni congruenti, mentre gli individui con autismo non hanno mostrato alcuna correlazione tra mimetismo facciale automatico ed empatia.

Cosa significa questo per comprendere le condizioni dello spettro autistico?

Questi risultati non supportano l’ipotesi dello specchio rotto perché mostrano che la mimica facciale involontaria e spontanea – che presumibilmente dipende dal sistema dei neuroni specchio – è intatta negli individui con autismo. Questo è un risultato entusiasmante perché contrasta con le precedenti indagini e indica che mentre le persone con autismo lottano per capire gli altri questo non è attribuibile a “specchi rotti”.

In linea con un sistema di neuroni specchio funzionale, i deficit legati all’autismo nelle interazioni sociali/legame potrebbero invece essere la conseguenza di una ridotta motivazione sociale. Ad esempio, forse gli individui con autismo imitano l’espressione facciale degli altri meno non perché non hanno la capacità di farlo, ma perché sono meno motivati a legare socialmente o perché gli stimoli sociali non sono così salienti o gratificanti per loro. Su una nota positiva, dal momento che il sistema dei neuroni specchio sembra essere intatto nell’autismo, studi futuri potrebbero ingrandire su come utilizzare questo fatto per lo sviluppo di possibili terapie.

_________________________________ ResearchBlogging.org
Schulte-Rüther, M., Otte, E., Adigüzel, K., Firk, C., Herpertz-Dahlmann, B., Koch, I., & Konrad, K. (2016). Meccanismi specchio intatto per le emozioni facciali automatiche nei bambini e negli adolescenti con disturbo dello spettro autistico Autismo Ricerca DOI: 10.1002 / aur.1654

—ulteriori letture—
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Post scritto da Helge Hasselmann per il BPS Research Digest. Helge ha studiato psicologia e neuroscienze cliniche. Dal 2014, è uno studente di dottorato in neuroscienze mediche presso l’Ospedale Universitario Charité di Berlino, in Germania, con un focus sulla comprensione del ruolo del sistema immunitario nella depressione maggiore.

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